这个夏季,三个地球“使者”正同期前往火星

2020-07-31 11:43:09 来源: 新华网

这个夏季,三个地球“使者”正同期前往火星。继阿联酋首个火星探测器“希望”号20日在日本升空,中国首次自主火星探测任务“天问一号”探测器23日被送入穹宇,美国航天局“毅力”号火星车也于30日踏上征程。

虽然任务、特点各不相同,但三国探测器正在人类探索太阳系的征程中共同创造历史。澳大利亚火星学会地质学专家乔恩·克拉克指出,阿联酋的“希望”号探测器和中国的“天问一号”探测器有力说明了“太阳系探索不再是欧美国家的特权,而是全球性事业”。

同期抵达 目标有别

每个地球“使者”都是开拓者,它们不仅会增进我们对宇宙的了解,也将拓展整个人类的太空探索事业。远航星辰大海,正在成为外空命运共同体的共同事业,探索未知、拓展人类疆界是所有太空任务的共同目标。

如果一切顺利,“希望”号、“天问一号”和“毅力”号三个火星探测器均将于2021年2月抵达火星轨道。它们体态各异,具体目的地也各不相同。

“希望”号重约1.5吨,高约2.9米,其太阳能电池板完全展开时宽约8米,携带3组研究火星大气层和监测气候变化的设备。“天问一号”重约5吨,是目前中国发射的最重的深空探测器,包括着陆巡视器和环绕器,其中着陆巡视器又由进入舱和火星车组成,搭载13项有效载荷,堪称阵容强大。“毅力”号火星车大约3米长、2.7米宽、2.2米高(不含机械臂),重约1025千克,大小相当于一辆小汽车,它携首架火星直升机“机智”号一同前往火星。

依照计划,“毅力”号将于2021年2月18日在火星赤道以北的耶泽罗陨石坑登陆。“天问一号”将在进入环火星轨道后,先进行约2.5个月的环绕飞行,再择机实施降轨机动;着陆巡视器将在火星乌托邦平原南部预定区域实施软着陆。与另外两个火星探测器不同,阿联酋的“希望”号不会在火星着陆,而是在距火星表面2万至4万公里的轨道上环绕火星运行。

任务各异 “本领”不同

“希望”号绕火星运行一周需要大约55小时,计划持续围绕火星运行至少两年,其主要任务是观测火星大气和气候变化等。它将像气象卫星一样收集火星不同区域在不同时间的气象数据,帮助研究人员更全面了解和掌握火星的气候条件,为未来进一步探测做好准备。此外,它收集的数据还有助研究火星大气层的演变。

“天问一号”按计划将一次性实现“环绕、着陆、巡视探测”三个目标,即对整个火星进行全球观测、成功着陆火星以及火星车巡视勘测。美国《科学》杂志近期发表文章指出,火星登陆是太空探索中最具挑战性的壮举之一,此前从未有国家在首次探索火星任务中就做到环绕、着陆和巡视“三连胜”。

“毅力”号火星车的核心任务是寻找在火星上可能存在的生命迹象。此外,其任务还包括收集火星岩石和土壤样本以备未来送回地球、调查火星的气候和地质特征、测试未来人类和机器人探索太空所需的技术、为人类登陆和探索火星探路等。“毅力”号至少花费一个火星年(约687地球日)对着陆区域进行探索。

各具意义 共创历史

两个轨道飞行器、两个火星车、一个直升机……数量如此众多、种类如此多样的科学设备同期前往同一个地外行星,这在以前从未有过。尽管并非人类最早的“探火”之旅,但正如英国《自然》杂志发表评论所说,如果一切顺利,这些任务将改写人类对火星的科学理解。

共赴火星的同时,三个探测项目还分别具有不同寻常的独特历史意义。

“希望”号火星探测器是阿联酋探索太空、寻求未来的关键一步,也是阿拉伯世界第一个行星际飞行任务。阿联酋火星探索任务项目主管奥姆兰·谢拉夫认为,“希望”号的成功发射向青年人发出强有力信息,增强了他们对国家的信心。

“天问一号”任务的目标包括实现中国在深空探测领域的技术跨越,同时建立独立自主的深空探测工程体系,推动中国深空探测活动可持续发展。美国《月球热:新太空竞赛》一书作者莱昂纳德·戴维撰文指出,从科学上讲,“天问一号”任务是研究火星形态、地质、矿物学、空间环境以及水冰分布最全面的一项任务。俄罗斯莫斯科国立大学国家天文研究所高级研究员弗拉基米尔·苏尔丁认为这一任务是近年来中国航天事业迅速发展的又一标志。

“毅力”号火星车是美国火星探索计划中的重要一环。作为“好奇”号火星车的继任者,“毅力”号火星车的工作建立在此前火星探测器的基础之上,而它此次执行钻孔采样任务,又将成为美国未来火星采样返回计划的先驱。美国航天局喷气推进实验室有关项目人员马特·华莱士说:“这是第一次,我们去另一颗行星寻找生命迹象,也是第一次,我们采集另一颗行星的样本并可能将其带回地球,当然,还有很多第一次将要发生。”(执笔记者:郭爽;参与记者:冯玉婧、罗国芳、苏小坡、张骁)

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