Udacity飞行汽车负责人:行业仍存在硬件及燃料挑战

2018-07-26 11:52:24 来源: 21世纪经济报道

继无人驾驶汽车风靡之后,飞行汽车也在持续升温。

7月24日,有消息称以色列的Urban Aeronautics(UA)宣布将全面开发其CityHawk垂直起降飞行汽车,该汽车采用混合动力设计,最高设计时速为每小时170英里,预计将于2021年至2022年期间进行首次载人飞行测试。

除了创业公司,科技巨头也早已在该领域摩拳擦掌。早在今年年初的CES开场秀上,英特尔CEO科再奇便介绍了飞行汽车Volocopter,据了解,该飞行汽车支持无人驾驶模式,可搭载两名成人进行半小时的飞行。Uber在去年11月与美国国家航空航天局(NASA)签订协议,将在2020年前研发出一款飞行出租车。Google联合创始人拉里·佩奇(Rarry Page)则斥资10亿美元,投资了硅谷创业公司Kitty Hawk,该企业推出的同名电动飞机于2017年4月在洛杉矶郊外的clear湖上进行试飞。

传统飞机制造商同样抱有热情。7月17日,波音公司在公司内部成立了一个新部门,希望在快速发展的自动飞行汽车市场探索商机。与此同时,欧洲飞机制造商空中客车(Airbus)也在研发“飞行汽车”。

“与飞机的区别在于,飞行汽车满足的是邻近城市之间或城市内部的出行。”7月24日,在接受21世纪经济报道记者独家专访时,Udacity飞行汽车开发项目负责人Jake Lussier指出,“不过,就如当前无人汽车面临诸多挑战一般,飞行汽车同样如此,在硬件革新和技术方面需要有所突破。”

井喷可期

所谓飞行汽车,是指既能在地面行驶,又能在短时间内变形在约千米左右高度空中飞行的一种交通工具,并能像普通车辆一样停进停车位。

飞行汽车的优势无疑是显而易见的。在日益拥堵的城市交通环境下,飞行汽车可以在一定程度上缓解路上的窘境。同时,与传统直升机相比,空中出租车会更安静,理论上也更安全。更重要的是,它可以从较小的地方起飞(降落),比如家庭车道或停车场。

“现在公众听到飞行汽车,都会觉得是未来感特别强的东西,可能需要花费几十年才可以实现。”Jake Lussier表示,“但目前许多相关核心技术正在落地,也在产生相关价值,飞行汽车会成为现代交通中极为重要的一环。”

尽管看似梦幻,但公众对飞行汽车同样是期待大于质疑。根据密歇根大学交通研究院2017年调查报告显示,44%的受访者对乘坐完全自动操作的飞行汽车非常感兴趣,41%表示对拥有飞行汽车有兴趣。

事实上,飞行汽车恐怕已经不再遥远。今年3月,全球首辆可购买的飞行汽车Liberty在瑞士日内瓦国际汽车展上亮相,并已开始通过官网接受预订,其开发商荷兰公司PAL-V称,一旦量产车型获得最终的安全认证,则公司计划于2019年交付首批产品。吉利汽车全资收购的美国飞行汽车公司Terrafugia,亦计划在2019年生产首款飞行汽车,并在2023年发布全球首台垂直起降飞行汽车计划。空中客车则计划2020年之前确定飞行汽车的量产样机,10年内或投入使用。

“两年之内这个行业可能会出现井喷期,当然这取决于井喷的定义,但未来两到五年之内,飞行汽车的布局会变得更加广泛。”Jake Lussier指出。

硬件挑战

虽然人们愿意乘坐飞行汽车,但他们仍然关心其安全性。密歇根大学交通研究院调查显示,63%的受访者非常在意乘坐飞行汽车的安全性,将近80%的受访者认为,飞行汽车配备降落伞非常重要或极其重要。

使用的安全性由产品及相关技术作为保障,然而目前该领域仍面临问题。“飞行汽车目前最大的挑战依旧是硬件的革新,这是系统化的挑战,任何技术来到这个领域都要很好地整合起来。”谈及飞行汽车行业的挑战,Jake Lussier表示,“另一个挑战是无人驾驶没有的,就是飞行汽车该是什么样的形态还没有统一标准。此外,如何在各种天气条件下去控制它是比较难的。”

其中,硬件与技术挑战最为严峻。“作为个人载具,飞行汽车较为理想的形态是使用垂直起降技术,然而垂直起降飞机在保持飞行状态下需要巨大的升力体,这与个人载具体积不能过大形成了矛盾。”此前有业内人士向21世纪经济报道记者表示。

与此同时,燃料也是问题。“飞行汽车的中远程旅行不可行,因为受限于体积,无法携带太多燃料,并且系统本身的燃料效率也不及常规飞机。”该人士指出。

“让一个大型动态飞行汽车自动化且安全地出行,其中的技术难度极大,并且无法容忍任何错误的发生。”Jake Lussier强调,“从目前情况而言,飞行汽车可以从智能机器人技术上得到一定借鉴,此外可以采用电力能源、通过电脑来为飞行汽车供能。”

据Jake Lussier介绍,普通的直升飞机拥有十个燃气引擎来为助推器提供动力,然而飞行汽车可采用分布式输送的电引擎,通过小型引擎的合力提供总的上升力,“现在有证据表明该项技术是可行的。”

不过,21世纪经济报道记者了解到,到目前为止,市面上还没有商用的电动飞机或油电混合动力飞机,工程师因而不得不为飞行汽车项目开发专用电池,这也使得飞行汽车的项目难度系数进一步提升。

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